Биржа возникла в XIII–XV веках в Северной Ирландии, но широкое применение в деловом мире получила в XVI веке в Антверпене, Лионе и Тулузе, затем в Лондоне и Гамбурге. С XVII века биржи уже действовали во многих торговых городах европейских государств. В США они появились в конце XVIII века.

Для биржевой торговли характерна высокая концентрация оборотов по странам и биржам. Подавляющая часть биржевого оборота сосредоточена в ведущих торговых и финансовых центрах мира: США, Великобритании и Японии, на которые приходится до 98 % объема биржевых сделок с товарами в стоимостном выражении. В последние годы существенно возросла роль бирж Японии.

Международные биржи обслуживают конкретные мировые товарные рынки. В биржевых операциях на таких биржах участвуют представители деловых кругов разных стран. Биржи обеспечивают свободный перевод прибылей, получаемых в результате биржевых операций.

Формирование центров биржевой торговли обусловлено действием целого ряда факторов. Среди них важнейшими являются наличие достаточных финансовых ресурсов, развитие средств связи и другой инфраструктуры, удобство географического положения, благоприятное законодательство в части налогового и валютного регулирования.

Крупнейшей товарной биржей мира является «Чикаго Борд оф Трэйд». На ней заключаются сделки с контрактами на пшеницу, кукурузу, овес, соевые бобы, серебро, золото, а также государственные ценные бумаги, банковские депозиты. Вторая по величине биржа мира также расположена в Чикаго – «Чикаго Меркэнтайл Эксчейндж». Собственно товары составляют сравнительно небольшую часть ее оборота. Большинство сделок – это продажи контрактов, в основе которых лежат валюты, государственные ценные бумаги. Третьей по обороту является «Нью-Йорк Меркэнтайл Эксчейндж». По объему сделок с товарами эта биржа сопоставима с «Чикаго Борд оф Трэйд».

В качестве представителей крупнейших бирж Европы можно назвать английские биржи: Лондонская биржа металлов (алюминий, медь свинец, никель, цинк), Лондонская международная нефтяная биржа (мазут, дизельное топливо, нефть), а также Парижскую биржу «МАТИФ», которая вышла на четвертое место по биржевому обороту после вышеперечисленных бирж США. Крупнейшей японской биржей является Токийская товарная биржа. На ней заключаются сделки с хлопковой и шерстяной пряжей, каучуком, платиной, золотой, серебром.

К числу международных относятся также региональные биржи, которые обслуживают преимущественно рынки нескольких стран. Так «Болтик фьючерз эксчейндж» в Лондоне ведет торговлю сельскохозяйственной продукцией и ориентирована в основном на рынок стран ЕС. К этой категории бирж относят также Сиднейскую, Сингапурскую, Парижскую и др.